Saúde

Autismo: Pesquisadores criam um teste mais ‘amigo da criança’ para o autismo

Autismo – Os métodos atuais de diagnóstico de autismo em crianças usam questionários e avaliações psicológicas. No entanto, esses métodos podem ser estressantes para os jovens. Novas pesquisas agora sugerem um teste fácil, mais livre de estresse, que simplesmente rastreia o olhar.

“As abordagens atuais para determinar se alguém tem autismo não são realmente amigas da criança”, observa Mehrshad Sadria, que atualmente faz um mestrado na Universidade de Waterloo, no Canadá.

Sadria e seus colegas têm procurado meios alternativos para diagnosticar o autismo – que os especialistas chamam de desordem do espectro autista (TEA) – no início da vida.

Um diagnóstico precoce, explicam os pesquisadores, poderia ajudar as pessoas a identificar métodos de lidar com sintomas que poderiam afetar seu bem-estar desde cedo, e isso poderia garantir uma melhor qualidade de vida no futuro.

“Nosso método permite que o diagnóstico seja feito mais facilmente e com menos possibilidade de erros. A nova técnica pode ser usada em todos os diagnósticos de ASD, mas acreditamos que é particularmente eficaz para crianças”, acrescenta Sadria.

Os pesquisadores explicam como eles selecionaram um melhor método de diagnóstico e o que este método implica em um trabalho de estudo que aparece na revista Computers in Biology and Medicine .

A importância de um olhar revelador

Em seu artigo, os pesquisadores observam que eles conceberam um novo tipo de método diagnóstico baseado em certos aspectos que parecem ser típicos de indivíduos autistas. Mais especificamente, pessoas autistas parecem avaliar o rosto de outras pessoas de maneira muito distinta.

“A atenção explícita com que indivíduos com ASD orientam e direcionam para os rostos, assim como as maneiras pelas quais eles visualmente exploram rostos e interpretam as informações do olhar, parecem exibir características distintas dos indivíduos típicos do desenvolvimento”, afirmaram os autores do estudo. escrever.

Partindo dessa premissa, os pesquisadores acreditavam que eles poderiam usar esse modo específico de avaliação facial para rastrear as características do autismo desde o início.

Para desenvolver este novo método de diagnóstico e descobrir exatamente como as crianças autistas podem olhar rostos de maneira diferente em comparação com pares neurotípicos, os pesquisadores trabalharam com um grupo de 17 crianças autistas (com idade média de 5,5 anos) e 23 crianças neurotípicas (com idade média de 4,7 anos).

“Todos os pais ou responsáveis ​​legais forneceram seu consentimento informado por escrito [para as crianças] para participar do estudo de acordo com os princípios explicados na Declaração de Helsinque”, observam os autores em seu artigo.

A equipe mostrou a cada criança 44 fotografias com rostos diferentes, cada uma delas exibida em uma tela de 19 polegadas que tinham conectado a um sistema de rastreamento ocular. Este sistema especializado foi capaz de localizar onde o olhar de cada criança foi primeiro e para quais pontos do rosto o seu olhar viajou.

Os investigadores concentraram-se em sete áreas-chave de interesse que o olhar de uma criança pode fixar quando estuda um rosto em uma tela. Estes eram: sob o olho direito, no olho direito, sob o olho esquerdo, no olho esquerdo, no nariz, na boca e em outras partes da tela.

Os pesquisadores observam que, em comparação com crianças neurotípicas, as crianças autistas que participaram deste estudo passaram muito mais tempo estudando a boca e significativamente menos tempo olhando para os olhos.

Além disso, a equipe conseguiu apresentar quatro formas diferentes de avaliar o olhar típico de uma criança autista. Eles acharam útil olhar para:

  • o número de áreas de interesse em um rosto que a criança olhou para e de
  • com que frequência o olhar da criança encobriu uma terceira área de interesse ao olhar de uma área de interesse para outra
  • a rapidez com que eles olhavam de uma área de interesse para outra
  • quão importante uma área de interesse parecia estar em sua avaliação do rosto, julgando quantas vezes eles olharam em sua direção

‘É sobre como uma criança olha para tudo’

Os pesquisadores argumentam que, como um método de avaliação de traços de autismo, um “teste de olhar” seria muito menos estressante para uma criança pequena do que as preferências atuais de diagnóstico.

“É muito mais fácil para as crianças apenas olhar para algo, como o rosto animado de um cão, do que preencher um questionário ou ser avaliado por um psicólogo”, diz a co-autora do estudo, Prof Anita Layton, que supervisiona o trabalho de Sadria. um aluno de mestrado.

“Além disso, o desafio que muitos psicólogos enfrentam é que às vezes os comportamentos se deterioram com o tempo, então a criança pode não exibir sinais de autismo, mas alguns anos depois, algo começa a aparecer”, acrescenta o professor Layton. Esse novo método de diagnóstico, argumenta o pesquisador, é mais confiável do que os testes tradicionais.

“Nossa técnica não é apenas sobre comportamento ou se uma criança está focando na boca ou nos olhos. É sobre como uma criança olha para tudo.”

Prof Anita Layton

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